El economista aficionado



Too much magic: Wishful thinking, technology, and the fate of the nation
(Demasiada magia: wishful thinking, tecnología y el futuro de la nación)
James Howard Kunstler
Atlantic Mothly Press (New York, 2013)
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Ando de nuevo en “esa otra institución de prestigio”. Con credencial, ID, password y correo electrónico. Así que me llega el anuncio de que Christiana Figueres va a dar una plática en la Kennedy School. Y que, si pienso asistir, me encargue de RSVP ⎯mi amigo Óscar, veía un letrero semejante en los anuncios de las fiestas de paga de Prado Coapa que se inventaron en nuestra época de adolescentes; aquellas decían NRDA y, como aparecía la misma firma en todos los anuncios, Óscar pensaba que Nestor, Ricardo, Daniel y Alejandro estaban haciendo el súper negocio controlando plenamente el mercado⎯; cosa que hago una semana antes del evento para asegurar mi cupo. Y es que la plática de la Figueres ⎯directora ejecutiva de la Convención Marco de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático⎯ se llama Las buenas noticias del cambio climático y, simbólicamente, va a presentarse el 30 de septiembre, mismo día en el que se presenta el quinto informe ⎯un informe cada cinco años, veintitantos años de informes⎯ del grupo I del IPCC. ¿Qué sabe la secretaria ejecutiva del organismo más importante de la ONU en el tema, sobre lo que se anunciará ese mismo día, como para decir que hay buenas noticias? Se comprenderá que eso ⎯más la curiosidad de ver cómo se desenvuelve Calderón en la Kennedy⎯ es razón suficiente para RSVP una semana antes y asegurar mi lugar en el auditorio.
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Through the eye of a needle: Wealth, the Fall of Rome, and the
Making of Christianity in the West, 350—550 AD
(Por el ojo de una aguja: Riqueza, la caída de Roma y la
creación de la Cristiandad en Occidente, 350—550 AD)
Peter Brown
Princeton University Press (2012)
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No he más que empezado a leer este libro —llevo cincuenta páginas de las setecientas cincuenta registradas, pero como las últimas doscientas veinte son de notas y referencias considero que llevo leído 10% del total— y sostengo que he llegado a un descubrimiento importante. Los expertos correspondientes me dirán que este descubrimiento no es tal y que es lo menos que se espera de una persona medianamente educada. Pero yo estoy emocionado. Ahí les va. Resulta que este libro se trata exactamente de lo que dice en su título: nos va a contar lo que se sabe a principios del siglo XXI de cómo Occidente adoptó el Cristianismo en relación particular con la redistribución de la riqueza en el imperio romano. Ni más ni menos. Y lo que cuenta desde el principio —y que sospecho va a justificar abundantísimamente, como les gusta justificar las cosas a los académicos particularmente si tienen tenure en Princeton, en lo que resta del libro— es que el imperio romano del siglo IV AD[*] mantenía la mayor desigualdad de la historia en la distribución de la riqueza. O como se diría técnicamente, el índice de Gini más cercano a cero de la historia:
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Bankrupting Nature: Denying our planetary boundaries
(Naturaleza en bancarrota: La desatención a las fronteras planetarias)
Anders Wijkman & Johan Rockström
A report to the Club of Rome, Routledge (New York, 2012)
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Rockström es uno de los autores del paper de Nature de 2009 en donde se presentan las nueve fronteras planetarias a las que se acerca la humanidad —o que ya rebasó en al menos tres casos: nitrógeno, destrucción de especies y calentamiento global—. Ahora es coautor de este libro que porta el imprimatur del Club de Roma, lo que lo convierte en el trigésimo segundo libro en gozar de tal espaldarazo —para bien o para mal— luego del primero de la serie: Los Límites del Crecimiento (Limits to Growth, 1972) .
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The Great Disruption: Why the Climate Crisis Will Bring On the End of Shopping and the Birth of a New World
(El gran trastorno: por qué la crisis climática terminará con la era del consumo y dará nacimiento a un mundo nuevo)
Paul Gilding
Bloomsbury Press (2011)

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La verdad es que no nos queda otra sino seguir hablando del pelapollos del porvenir. Y no solo porque es lo más importante de nuestro futuro, sino también porque el pensamiento al respecto cambia, lentamente, pero cambia; y es importante mantenernos informados de esos, aunque sutiles, innegables cambios. El libro de Gilding tiene varias características interesantes. Declara categóricamente que ya nos llevó el payaso en el futuro, que no hay manera de que nuestra forma de vida actual pueda seguir desarrollándose de manera parecida a la forma en que nos acostumbró la modernidad. Y que el cambio a una nueva forma de vida para el futuro va a ser un gran trastorno, un cambio drástico, doloroso, violento, desordenado. Pero lo que distingue a este libro —la razón por la que uno de sus blurbs dice "una alternativa provocativa y refrescante a la reciente embestida de estudios alarmistas sobre cambio climático"— es la opinión de Gilding de que a donde vamos a llegar luego del trastorno es a una nueva era dorada de la humanidad en dónde desarrollaremos lo mejor de nuestra especie. ¡De veras! Pero vayamos por partes.
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El mundo finito: desarrollo sustentable en el siglo de oro de la humanidad
Carlos Amador Bedolla
Fondo de Cultura Económica — UNAM (2010)

El Mundo Finito

Hoy se presentó en la Facultad de Química de la UNAM mi libro. Pocas cosas tan emotivas. Muchas gracias a todo el mundo por su apoyo, ayuda, cariño. Va una pequeña muestra de lo que dice el libro en su primer capítulo.
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Something New Under The Sun: An environmental history of the twentieth-century world
(Algo nuevo bajo el sol: Una historia ambiental del mundo vigesímico)
J. R. McNeill
Norton (2001)

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No nos cansamos de expresar nuestra admiración ante los portentosos acontecimientos de la modernidad. Es que, mire usted, de verdad que son impresionantes. Imaginemos la investigación en la que pretendemos averiguar cuántos homínidos —primates superiores más o menos identificables con el homo sapiens— han vivido en toda la historia. Luego, para cada época, habría que hacer la estimación de su esperanza de vida media, con el objetivo de calcular cuantos años humanos se han vivido en absoluto. El cálculo, hecho por algunos valientes demógrafos, apunta a que han nacido unos 80 mil millones de homínidos. Y que entre todos hemos vivido unos 2.16 millones de millones de años. Lo portentoso de la modernidad es que de ese montón de años humanos, el 28% se han vivido después de 1750 —poco más de un cuarto del total en los últimos dos siglos y medio—, que 20% desde 1900 —un quinto del total en el último siglo— y 13% después de 1950 —un octavo en menos de sesenta años, sin contar los años que vivieron antes de 1950 personas que aún están vivas—. ¿Cuál es el precio ambiental de este portentoso crecimiento de la población humana? ¿Cómo hemos modificado el ambiente en el proceso de convertirnos en esta multitud? El autor de este libro, profesor de historia en una universidad de Washington, no se plantea contestar estas preguntas en toda su posible amplitud, sino sólo en el sentido de los cambios que este portento ha producido desde el punto de vista del propio ser humano. Es decir, plantea la pregunta limitada de ¿cuáles han sido los efectos de la multiplicación de los humanos en el ambiente que sirve las necesidades de los mismos seres humanos? Además limita su estudio al siglo pasado. Límite que resulta ahora sí que académico, porque, como veremos, casi todo lo que le hemos hecho al ambiente se lo hemos hecho durante el siglo pasado.
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Worlds Apart:
Measuring International and Global Inequality
Mundos aparte:
La medida de la desigualdad internacional y global
Branko Milanovic
Princeton University Press (2005)

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Parados en el positivismo más trasnochado y recalcitrante nos proponemos, como Ortega y Gasset, “tratar de encontrar lo que son las cosas, nos gusten o no”. O al menos eso es lo que se propone Milanovic en este breve y sustancioso libro. Las cosas que quiere encontrar tal cual son se refieren a la desigualdad económica entre naciones a lo largo de la historia y en particular en las dos últimas décadas. En buena medida porque el debate acerca de este asuntoes intenso: los defensores del progreso-libre mercado-neoliberalismo sostienen que las desigualdades económicas se han ido reduciendo, mientras que sus detractores sostienen lo contrario. ¿Qué sabemos bien a bien? ¿Qué podemos saber bien a bien?
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World Population Data Sheet
Population Reference Bureau
www.prb.org


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Nation Master
Luke Metcalfe
www.nationmaster.com




El periodismo es un género superficial. Borges decía algo así como que para que un periódico tuviera noticias trascendentales debería salir cada veinte años. La televisión ha contribuido a recortar el tiempo que nos podemos concentrar en una idea y el periodismo ha tenido que seguirle la corriente. Así que hace poco, cuando aparecieron los reportes de final de año de distintas organizaciones que estudian aspectos económicos y demográficos (en particular el del Consejo Nacional de Población), los periódicos nacionales cabecearon que México es el país número once en población total en el mundo. Ésas no son precisamente noticias de último momento, ya que hemos sido el undécimo país en número de habitantes por mucho tiempo y, según todo parece indicar, ahí seguiremos un buen rato.
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Confessions of an Economic Hit Man
John Perkins
Berret-Koehler Publishers Inc. (2004)


Hace años, cuando entré a la Universidad y empecé a ver más allá de los círculos sociales de Coapa, frecuentaba la casa de Claudia. Nunca había visto tanta riqueza. ¡Tenían tres coches! ¡Llenaban dos carritos con la compra semanal del súper! Toda esa abundancia provenía del empleo del padre de familia como ingeniero especializado en una firma nacional exitosa —firma, que por cierto, víctima parcialmente de algún mal manejo y parcialmente de los efectos de la globalización, ya no existe—. Mis rudimentarias ideas acerca de la justicia social me hacían ver en ese señor la encarnación de todos los males del capitalismo. Ahí, frente a mí, estaba uno de los famosos robber barons que financiaban su opulencia con el sudor de la clase trabajadora. De esos a los que se refiere On'Ta: “Y es que a mirar no te has puesto/ que el trabajo y lo que comes/ que la ropa que te pones, tus acciones y tu puesto/ los sostienen el esfuerzo de los que viven sin lujo/ que se gastan en el surco por apenas el sustento/ que te causan descontento porque no sufren a gusto”. Y sufría ya la contradicción proveniente del hecho de que el ingeniero y su familia fueran amabilísimas personas, buenas gentes, preocupadas por los demás, generosas, etcétera, etcétera. ¿Cómo conciliar esa cara familiar con su papel de explotadores?
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The Escape from Hunger and Premature Death, 1700-2100: Europe, America, and the Third World
Robert William Fogel
Cambridge University Press (2004)


La investigación científica progresa infinitesimalmente paper a paper. De vez en cuando, sin embargo, tenemos suficientes avances como para presentar un salto de tamaño considerable y alguien escribe un libro. La investigación que respalda las afirmaciones de Fogel en El Escape del Hambre y la Muerte Prematura es laboriosa, detallada, realizada por decenas de investigadores y reportada en multitud de papers. Su conclusión principal: la "revolución tecnofisiológica", iniciada hace trescientos años, le ha permitido a los seres humanos aumentar su tamaño corporal en 50% y su longevidad promedio en más de 100%, en el periodo de 1800 a la fecha; así como mejorar notablemente el vigor y la capacidad de sus sistemas orgánicos vitales.
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