El mundo se va a acabar



10 Billion
(10 mil millones)
Stephen Emmott
Vintage Books (New York, 2013)
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¿Qué podemos entonces hacer?
Veámoslo de la siguiente manera: si descubriéramos mañana que hay un asteroide en trayectoria de colisión directa con la Tierra, y ⎯dado que la física es una ciencia bastante simple⎯ fuéramos capaces de calcular que va a impactar el planeta el 3 de junio de 2072, y supiéramos que este impacto eliminará 70 por ciento de toda la vida en la Tierra, los gobiernos de todo el mundo dirigirían a todo el planeta en una acción sin precedentes.
Todo científico, ingeniero, universidad y corporación sería reclutada: la mitad para buscar una forma de evitar el desastre, la otra mitad para encontrar una forma para que nuestra especie sobreviva si la primera opción fracasara.
Estamos casi exactamente en esa situación ahora, excepto porque no sabemos la fecha exacta y porque no hay tal asteroide.
El problema somos nosotros.
Por qué no estamos haciendo más sobre esta situación ⎯dada la escala del problema y su urgencia⎯ es algo que simplemente no puedo entender.
Gastamos ocho mil millones de euros en el CERN para descubrir evidencia de una partícula llamada el bosón de Higgs, que como puede que sí puede que no explique alguna vez el concepto de masa y proporcione una confirmación del “modelo estándar” de la física de partículas.
Y los físicos del CERN están orgullosos de decir que éste es el mayor y más importante experimento de la Tierra.
No es.
El experimento mayor y más importante de la Tierra es el que realizamos, en este momento, tomando como objeto la misma Tierra.
Solo un idiota podría negar que existe un límite a la cantidad de gente que puede soportar la Tierra. La pregunta es, ¿es siete mil millones (la población actual) o es veintiocho mil millones?
Yo creo que ya lo rebasamos. Con mucho.
Podríamos cambiar la situación en la que nos encontramos. Probablemente no tecnologizando nuestro escape, sino mediante un cambio radical de nuestra conducta.
Pero no hay una sola muestra de que esto esté pasando, ni siquiera estamos cerca de que empiece a pasar.
Yo creo que vamos a mantener la conducta que tenemos.
Como científico, ¿cuál es mi opinión acerca de la situación actual?
La ciencia es esencialmente escepticismo organizado. He dedicado mi vida a demostrar que mis conclusiones son erróneas o a buscar explicaciones alternativas a mis resultados.
Espero estar equivocado. Pero la ciencia indica que no lo estoy.
Como dije al principio, podemos decir que nuestra situación actual es una emergencia sin precedente.
Necesitamos urgentemente tomar medidas ⎯y quiero decir verdaderas medidas⎯ radicales para prevenir la catástrofe global. Pero no creo que lo vayamos a hacer.
Más bien creo que ya nos llevó el payaso. (I think we’re fucked.) (pp. 210-216)
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Too much magic: Wishful thinking, technology, and the fate of the nation
(Demasiada magia: wishful thinking, tecnología y el futuro de la nación)
James Howard Kunstler
Atlantic Mothly Press (New York, 2013)
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Ando de nuevo en “esa otra institución de prestigio”. Con credencial, ID, password y correo electrónico. Así que me llega el anuncio de que Christiana Figueres va a dar una plática en la Kennedy School. Y que, si pienso asistir, me encargue de RSVP ⎯mi amigo Óscar, veía un letrero semejante en los anuncios de las fiestas de paga de Prado Coapa que se inventaron en nuestra época de adolescentes; aquellas decían NRDA y, como aparecía la misma firma en todos los anuncios, Óscar pensaba que Nestor, Ricardo, Daniel y Alejandro estaban haciendo el súper negocio controlando plenamente el mercado⎯; cosa que hago una semana antes del evento para asegurar mi cupo. Y es que la plática de la Figueres ⎯directora ejecutiva de la Convención Marco de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático⎯ se llama Las buenas noticias del cambio climático y, simbólicamente, va a presentarse el 30 de septiembre, mismo día en el que se presenta el quinto informe ⎯un informe cada cinco años, veintitantos años de informes⎯ del grupo I del IPCC. ¿Qué sabe la secretaria ejecutiva del organismo más importante de la ONU en el tema, sobre lo que se anunciará ese mismo día, como para decir que hay buenas noticias? Se comprenderá que eso ⎯más la curiosidad de ver cómo se desenvuelve Calderón en la Kennedy⎯ es razón suficiente para RSVP una semana antes y asegurar mi lugar en el auditorio.
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The End of the World: The science and ethics of human extinction
(El Fin del Mundo: la ciencia y la ética de la extinción humana)
John Leslie
Routledge (1996)
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Quiero presentar tres ideas, sobre tres temas distintos, que se relacionan con este libro, los temas son: cambio climático y fin del mundo, complejidades de la estadística y mecánica cuántica. Suena raro, ¿verdad? Veamos… Pero primero que nada hablemos del título. ¿Cómo iba a poder perderme este libro? Fin del mundo, ciencia y ética de la extinción humana. Hace algunos años me lo encontré y no pude evitar comprarlo y leerlo. Era un época en la que todavía no existía la aplicación ngrams que, como se sabe, permite averiguar en un instante cuántas veces aparece la palabra o frase deseada en los libros escritos en algún lenguaje seleccionado ⎯y contenidos en google books, colección que por asuntos legales de derechos de autor se dejó de acumular en 2009. Ahí uno se puede enterar cuándo se empezó a mencionar masivamente cambio climático o sustentabilidad y cómo ha crecido su uso desde entonces ⎯la primera frase representó, en 2008, el 0.0005% de las frases de dos palabras que aparecen en los libros escritos en inglés, la segunda representó el 0.00063% de las palabras usadas en los libros escritos en ese año. Menciono todo esto porque se me quedó grabado lo que dijo algún ingenioso sobre que por esa época había un exceso de libros con el título The end of …, pero ¡alás! no lo he podido checar, probablemente ni siquiera fue cierto. Lo cierto es que el libro cuenta una historia profunda con tres ramificaciones relevantes para mi estado actual de pensamiento. El ello actuó, como siempre, por su cuenta y me hizo recordar el libro. Mi procrastinación lo tuvo en el buró algunos meses y no se qué lo sacó de ese traspapelamiento y me hizo leerlo recientemente. Aquí vienen las tres ideas relacionadas.

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Bankrupting Nature: Denying our planetary boundaries
(Naturaleza en bancarrota: La desatención a las fronteras planetarias)
Anders Wijkman & Johan Rockström
A report to the Club of Rome, Routledge (New York, 2012)
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Rockström es uno de los autores del paper de Nature de 2009 en donde se presentan las nueve fronteras planetarias a las que se acerca la humanidad —o que ya rebasó en al menos tres casos: nitrógeno, destrucción de especies y calentamiento global—. Ahora es coautor de este libro que porta el imprimatur del Club de Roma, lo que lo convierte en el trigésimo segundo libro en gozar de tal espaldarazo —para bien o para mal— luego del primero de la serie: Los Límites del Crecimiento (Limits to Growth, 1972) .
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The Great Disruption: Why the Climate Crisis Will Bring On the End of Shopping and the Birth of a New World
(El gran trastorno: por qué la crisis climática terminará con la era del consumo y dará nacimiento a un mundo nuevo)
Paul Gilding
Bloomsbury Press (2011)

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La verdad es que no nos queda otra sino seguir hablando del pelapollos del porvenir. Y no solo porque es lo más importante de nuestro futuro, sino también porque el pensamiento al respecto cambia, lentamente, pero cambia; y es importante mantenernos informados de esos, aunque sutiles, innegables cambios. El libro de Gilding tiene varias características interesantes. Declara categóricamente que ya nos llevó el payaso en el futuro, que no hay manera de que nuestra forma de vida actual pueda seguir desarrollándose de manera parecida a la forma en que nos acostumbró la modernidad. Y que el cambio a una nueva forma de vida para el futuro va a ser un gran trastorno, un cambio drástico, doloroso, violento, desordenado. Pero lo que distingue a este libro —la razón por la que uno de sus blurbs dice "una alternativa provocativa y refrescante a la reciente embestida de estudios alarmistas sobre cambio climático"— es la opinión de Gilding de que a donde vamos a llegar luego del trastorno es a una nueva era dorada de la humanidad en dónde desarrollaremos lo mejor de nuestra especie. ¡De veras! Pero vayamos por partes.
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Not for profit: Why democracy needs the humanities
Martha C. Nussbaum
Princeton University Press (2010)
(Trad. esp.: Sin fines de lucro. Por qué la democracia necesita de las humanidades, Buenos Aires/Madrid, Katz editores S.A, 2010)

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No es noticia que no soy humanista. Así que no es sorpresa que no hubiera oído hablar de Martha C. Nussbaum. Pero ahora sé que mucha gente no solo ha oído hablar de ella sino que la ha oído hablar, o la ha leído. Cuando menos el jurado del Príncipe de Asturias —recuerden, es premio, no nombramiento— en la edición 2012 lo ha hecho con tan convincente efecto que le otorgó el referido premio en el área de Ciencias Sociales. Yo me encontré su anteantepenúltimo libro —tiene uno en 2011 y ¡dos! en lo que va de 2012— en la librería recientemente y le eché una lectura a vuelo de pájaro acerca de lo que quiero decir lo siguiente.
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The Anthill
(El Hormiguero)
Edward O. Wilson
W. W. Norton & Co. (2010)

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El prominente biólogo de Harvard, Edward O. Wilson, luego de escribir más de cien papers ⎯no lo he checado, pero es el mínimo requerido para conseguir tenure en esa fine institution⎯ y más de veinte libros ⎯con los que ha ganado dos premios Pulitzer dos⎯ debutó en el decadente género de la novela a sus ochenta años de edad. Como tantos otros debutantes, siguió el sabio consejo de escribir acerca de lo que sabe, así que su novela Anthill cuenta los primeros veintiocho años de la vida de Raff Semmes Cody. Dieciocho en contacto íntimo, estrecho y cotidiano con la naturaleza de Alabama (tierra natal de Wilson), cuatro alternando sus estudios de campo ahí mismo con sus clases en Florida State (Tallahassee), cuatro estudiando leyes en (adivinen, empieza con H y está en Cambridge) y cuatro ejerciendo su profesión de regreso en Alabama para salvar ecológicamente el mundo, o por lo menos esa partecita del mundo que, de acuerdo con una forma de ser gringo, cada uno de nosotros tendría que salvar. En medio de estas vicisitudes, Wilson nos regala las Crónicas del Hormiguero, el resumen novelado de la tesis de licenciatura de Raff ⎯novelado por dos de sus maestros en Florida State University, ¡sí Chucha!⎯, tesis donde narra la vida de varias generaciones de hormigas y que no desmerece frente al mejor Gibbon (Decline and Fall of the Roman Empire).
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El mundo finito: desarrollo sustentable en el siglo de oro de la humanidad
Carlos Amador Bedolla
Fondo de Cultura Económica — UNAM (2010)

El Mundo Finito

Hoy se presentó en la Facultad de Química de la UNAM mi libro. Pocas cosas tan emotivas. Muchas gracias a todo el mundo por su apoyo, ayuda, cariño. Va una pequeña muestra de lo que dice el libro en su primer capítulo.
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The Medea Hypothesis: Is life on earth ultimately self-destructive?
(La hipótesis de Medea: ¿La vida en la tierra es a fin de cuentas autodestructiva?)
Peter Ward
Princeton University Press (2009)

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A finales de la década de 1970 —simultáneamente con The Wall de Pink Floyd y la aparición de The Police—, James Lovelock, un admirado científico con formación de químico y médico, quien había medido, gracias a un invento original, los clorofluorocarbonos en la atmósfera —y abrió así el camino al descubrimiento del agujero del ozono—, volvió famosa una idea —la hipótesis de Gaia— que él venía madurando desde los años sesenta (los mismos que entronizaron a The Beatles y Bob Dylan). Dicha hipótesis, como tantas otras ideas famosas, tiene significados distintos para la numerosa humanidad que la menciona, pero trataremos de concentrarnos, como lo hace Ward en el libro que nos ocupa, en el que podemos denominar su significado científico: la vida tiende a ajustar el ambiente —la temperatura, el pH del océano, la composición de los gases en la atmósfera— en condiciones que permitan su bienestar, el de la vida. O sea que cuando alguna causa provoca el aumento o la disminución del CO2 por fuera de las concentraciones atmosféricas que permiten la vida en la tierra, la vida misma se ajusta para que el CO2 deje de aumentar o de disminuir, y así la vida sigue. La causa que provoque un efecto contrario a la vida puede estar, desde luego, desprovista de volición, como la actividad volcánica o la colisión con un asteroide. Pero también puede provenir de la voluntad de uno de los múltiples representantes de la vida, por ejemplo la de los humanos de recorrer grandes distancias a gran velocidad a bordo de poderosos automóviles.
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Global Catastrophes and Trends: The next fifty years
(Catástrofes y tendencias globales: Los cincuenta años que siguen)
Vaclav Smil
The MIT Press (2008)

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Vaclav Smil no tiene comparación. Quizá lo recuerden. Es el profesor canadiense con quien coincidí hace dos años en Harvard al que “se la prenden unos foquitos en los ojos […] —justo a un lado de un letrero que no alcanzo a ver pero que juro que está ahí y que dice on— y empieza a hablar” Entre aquella visita y ahora, ya publicó dos libros (y tiene planes para publicar dos más este año y otros dos en 2010): Energy in Nature and Society ⎯que presentaremos en este espacio próximamente⎯ y el que ahora nos ocupa: Global Catastrophes and Trends: The next fifty years. Me imagino a Smil pensando “y ahora, ¿qué escribo?”, y respondiéndose inmediatamente que nos va a hacer una lista pormenorizada de las catástrofes ⎯las que le parecen amenazadoras y las que le parecen absurdas⎯ que podrían hacerle un serio daño súbito a la humanidad. Además, añade todas aquellas acciones globales en curso que pueden, poco a poco, destruir a la humanidad tal y como la conocemos. Y hace una cosa más: limita su estudio a lo que puede ocurrir con estas dos formas de tragedia —las catástrofes y las acciones globales— en los próximos cincuenta años, como diciendo que más allá de eso ya no nos garantiza nada.
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